Betjeman & Barton : 100 ans d’élégance pour les English Tea Houses

Naissance 1919
Nous sommes à Paris. Dans l’entre-deux-guerres, à la veille des années folles, la capitale française vibre et inspire le monde. C’est là qu’il faut être, même pour un Britannique passionné de « tea ». Arthur Betjeman, qui a étudié l’art du thé à Dublin et à Londres, l’a bien compris. C’est dans la Ville Lumière qu’il décide d’ouvrir la première English Tea House, rue de Surène puis boulevard Malesherbes. Pour poursuivre sa conquête de la capitale, le pionnier s’associe en 1927 à Percy Barton. Betjeman & Barton, c’est donc le (thé) mariage d’une forme de distinction très british et d’une certaine liberté à la française, de l’exigence avec un brin de fantaisie. Les trésors de thé vendus dans le magasin sont conservés dans des boîtes rouges et vertes qui feront sa renommée. Elle dépasse les frontières de l’hexagone : Betjeman & Barton se met rapidement à vendre ses thés en… Angleterre !

L’histoire
Au fil des années, la Maison a su s’emparer d’innovations pour sublimer les qualités de ses thés. En 1985, elle a notamment introduit en Europe le sachet cristal, fait de mailles. L’invention aide le thé à s’épanouir de la même façon que s’il était placé en vrac dans un filtre. Une autre innovation se fait toute récente, l’ouverture du premier Bar à thé parisien, boulevard des Filles du Calvaire en 2012.

B & B va préserver son ADN en ne comptant que trois directeurs dans son histoire ! Après avoir fait ses armes auprès des grands noms de la gastronomie française – Hédiard, Lenôtre et Alain Ducasse –, Agnès Defontaine a pris les rênes de Betjeman & Barton il y a plus de 15 ans. Toujours en alerte, elle traque partout sur la planète des thés d’exception, au prix de longues escales dans de petites plantations pour goûter et déguster de nouvelles saveurs. Thé noir de Chine Grand Szechwan, thé vert Gyokuro du Japon, thé noir Assam Mokalbari East… Autant de thés hors du commun. Au total, 250 thés du monde entier vendus dans la vingtaine de points de vente Betjeman & Barton, dont 12 hors de France. Car B & Barton exporte aussi son excellence, sa personnalité un brin décalée et son énergie. Pour preuve, la récente inauguration d’une seconde enseigne à Kuala Lumpur en Malaisie. Et la Maison programme de nouvelles ouvertures en Europe, en Asie et au Moyen Orient, notamment à Dubaï et Doha. Bilan, Betjeman & Barton rafle 60 % de parts de marché en France et 40 % à l’international dans 9 pays.

Aujourd’hui
Passionnée, inlassable « testeuse », infatigable exploratrice des goûts, Agnès Defontaine ne cesse d’imaginer de nouvelles associations avec les thés mais aussi avec les mets. Elle a ainsi récemment créé des accords thé-caviar et thé-saumon pour la Maison Prunier. Et sait mobiliser les chefs autour de sa mission. Betjeman & Barton a publié 121 grammes de bonheur et de thé, un livre de recettes signées des plus grands noms de la gastronomie où le thé devient un ingrédient à part entière. Jaune d’œuf de poule fumé-champignons de Paris-thé noir, soufflé de thé d’Oolong-patate douce et gelée d’Osmanthus… Les créations les plus savoureuses se succèdent au fil des pages. Pour célébrer son centenaire, la Maison a choisi de faire la part belle à la nouveauté, à la poésie et à la féminité en invitant l’illustratrice Clémence Monot. Résultat, une boîte collector délicatement chic qui associe le thé et Paris, berceau de Betjeman & Barton pour rendre hommage à l’histoire de la Maison tout en insufflant une délicieuse touche de féérie : une Tour Eiffel habillée de fleurs de cerisiers et de plantes exotiques veillant sur une tasse de thé… La marque a lancé une série limitée « spéciale 100 ans » avec le grand classique Betjeman & Barton, le thé Les Invités, une composition inédite de thé vert nature et de thé au jasmin avec des notes de rose et de litchi. Si du thé a depuis coulé sous les ponts, B & B, qui a entre-temps été racheté par la famille de chocolatiers Michel Cluizel, continue à cultiver ses valeurs et son élégance.

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